Oumuamua, obiectul interstelar care a pătruns în sistemul solar și a fost observat pentru prima dată în octombrie 2017, este acoperit într-un strat izolator gros de material organic, potrivit unei lucrări publicate în revista Nature Astronomy.

Lucrarea, scrisă de o echipă condusă de astrofizicianul Alan Fitzsimmons de la Universitatea Queens Belfast din Marea Britanie, contestă presupunerea – făcută de oamenii de știință NASA în noiembrie – că obiectul cuprinde rocă și eventual metal, fără apă sau componente de gheață.

Cercetarea realizată de Fitzsimmons și colegii săi sugerează că „Oumuamua poate fi într-adevăr făcută din gheață, dar a fost izolată suficient de de bine de stratul organic exterior pentru a trece relativ aproape de soare, fără a fi vaporizat.”

Dupa ce a fost descoperit ‘Oumuamua – cunoscut in mod formal ca 1I / 2017 U1 – echipa Fitzsimmons a folosit doua facilități pentru a efectua o analiza spectroscopică a obiectului. Citirile au fost făcute utilizând Telescopul William Herschel (WHT) de 4,2 metri pe La Palma și Observatorul European al Sudului, cu telescopul foarte mare de 8,2 metri (VLT) din Chile.

Rezultatele au fost negative pentru minerale, oamenii de știință negăsind nici o dovadă că obiectul conține silicați, piroxine sau olivine.

Datele au arătat că, compoziția lui Oumuamua era destul de similară cu o clasă de asteroizi cunoscuți sub numele de tip-D.

La fel ca și alte obiecte detectate în centura Kuiper şi norul Oort , „Oumuamua a fost observată ca fiind de culoare roșie. Această nuanță, care a variat de-a lungul unei lungimi de 200 de metri a obiectului, se consideră a fi rezultatul iradierii cosmice a gheții bogate în carbon.

Procesul de iradiere, sugerează cercetătorii, a dat naștere stratului izolant gros al obiectului, care și-a protejat gheața internă de a fi deteriorată în timpul călătoriei sale prin soare.

Fitzsimmons și colegii lui au calculat că, deși suprafața exterioară a lui Oumuamua a ajuns probabil la aproximativ 600 de grade Kelvin în timpul trecerii sale pe după soare, un strat izolator cu grosimea de doar 30 de centimetri ar fi fost suficient pentru a opri gheața de sub el să se topească. Echipa a calculat, de asemenea miezul făcută din gheață ar mai furniza suficientă forță internă pentru a preveni fracturarea obiectului pe măsură ce acesta se rotește pe axa sa proprie.

Totuși, oamenii de știință recunosc „o problemă evidentă” cu modelul lor. Multe comete de gheață din centura Oort ar fi trebuit să dezvolte straturi de protecție similare, în comparație cu observațiile curente.

Astrofizicienii sugerează o posibilă explicație: „Oumuamua poate să fi avut multe întâlniri apropiate cu steaua sa gazdă – rezultând formarea relativ rapidă a unui strat organic – înainte ca acesta să fie aruncat și trimis cu viteză spre propria noastră stea.